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【虎嗅】80后美女CEO创办的硅谷最热公司Theranos是传奇还是骗局?

时间:2015-10-21 21:24 来源:网络新媒体 作者:孱弱的小编 已围观

Theranos公司创始人伊莉莎白·霍尔姆斯(Elizabeth Holmes)

近期,《北大西洋月刊》邀请了硅谷101位CEO、投资人和智囊团成员对硅谷现在的技术、政治和文化进行了一次投票,“哪一家创业公司会改变世界?”的投票结果显示,血液检测创业公司Theranos仅次于特斯拉(及Elon Musk的其他公司)位居第二。这家比肩特斯拉的公司到底有何过人之处呢?

《颠覆医疗》的作者医学博士埃里克·托普(Eric Topol)曾在2014年11月的纽约数字健康研讨会上对这家公司做了如下介绍:

Theranos是一家血液检测公司,Theranos这个词由治疗(therapy)和诊断(diagnosis)拼成,由伊莉莎白·霍尔姆斯(Elizabeth Holmes)于2003年创立。她希望通过提供给个人一种更容易、更快速以及更便宜的方式,让他们自己可以了解到自己的健康信息,帮助人们改善自己日常生活方式,或在健康状况进一步恶化之前提前治疗,而不是像她叔叔一样被诊断出皮肤癌后,才意识到严重性,而癌细胞已经扩散。

目前Theranos提供200多种常见的血液检测,现被估价90亿。Theranos发明的血液检测方法收费低廉,且公平透明,只计划收取医保和医疗补贴标准费用一半不到的价格。其网站上公布的各项报价是:检测血型:2.05美元;胆固醇:2.99美元;含铁量:4.45美元。

斯坦福大学辍学生创办的Theranos,牛逼在哪儿?

Theranos公司首席执行官兼创始人伊丽莎白·霍尔姆斯(Elizabeth Holmes)19岁(2003年)即用上大学时省下的一笔钱创办了这家公司,这位斯坦福大学辍学生今年刚满31岁。Theranos现有700名员工,总部设在加利福尼亚州帕洛阿尔托市(Palo Alto),目前的估值为90亿美元,而霍尔姆斯拥有公司50%的股权。凭借一种能够对血液进行更快、更便宜和更准确检测的医学技术,霍尔姆斯已经成为亿万富豪。

虽然Theranos并不对外公开其营收,但是其90亿美元的估值,却足以比肩全美国最大的两家商业医学实验室——奎斯特诊断公司(Quest Diagnostics)和美国控股实验室公司(Laboratory Corporation of America Holdings),后两者目前的市值均为85亿美元。

这位上大一那年就获得人生第一项专利的斯坦福大学辍学生,每周工作七天,刻意限制睡眠时间,戒除了咖啡因、肉类——以及假期。她表示,Theranos公司试图改变的是一个规模数十亿美元的行业,她的公司发明了一种方法,化验时只需刺破手指取一点血,而不是用针扎进手臂来抽几小瓶。Theranos正在8200家沃尔格林药店推广这种尚不流行的方法。霍尔姆斯希望,这种价格实惠、几乎无痛的验血手段能够普及全球。

霍尔姆斯组建了一个“星光璀璨”的董事会,成员包括乔治·舒尔茨(GeorgeShultz)和亨利·基辛格(Henry Kissinger)。在接受《财富》采访时,她还说,自己的使命是“推销这种医疗保健体验……在关键时候能够获取可供采取行动的信息。”霍尔姆斯对这种信息的获取形容为,相比以往,人们可以更明确、更便利和更实惠地进行血液检测,让病人直接获得他们的验血结果。

霍尔姆斯认为,即便有80%的临床决策都是基于实验室的测试数据,但美国依然有40%至60%的患者并未遵照医嘱去做测试(一家竞争对手认为,这一比例是30%)。而在医疗系统中,医生要求通过传统放血方式进行实验室测试的旧模式已然根深蒂固,在一些州甚至受到法律保护。

Theranos的抽血方式获得了专利,有资格证的技术人员才可以帮人抽血,无需针头,就用指尖上的一个小东西取几滴血,把抽血过程中的不适减到了最低。感觉不像被扎,只是被敲了一下。这种专利抽血剂量只有通常的百分之一到千分之一,对那些惧怕抽血的人无疑是个很大的福音。

Theranos一年做将近100亿个测试,70%的医生做医疗决策时都以此为据。医疗保险和医疗补助部门每年都各自为这些测验报销约100亿美元。不止抽血创口小,检测血液的分析系统也只需今天常规实验室面积的很小一部分,只有通常的十分之一甚至百分之一。那将来就能直接把实验室放医院手术室的旁边,或是军队的直升机上,又或是船、潜艇、难民营甚至非洲丛林的帐篷里。

Theranos想让世界各地的人们,能在其最重要的时间知道自身的健康信息,即能够及时检测,并很快出结果,能够有助于促进对癌症的研究,以及帮助及早干预一些疾病的发生。

传奇还是骗局?

10月15日(上周),《华尔街日报》的一篇报道重新引发人们对这家公司的关注,内容是调查记者约翰·凯瑞伊欧(John Carreyrou)对Theranos及其创始人霍尔姆斯提出的质疑。(本标题下的内容摘选自《华尔街日报》,作者:John Carreyrou,译者:发瘪言,全文。

在光鲜外表的背后,Theranos却陷入了技术转化的困境。从四位在该公司工作过的员工口中得知,在2014年末,作为核心的实验器具仅仅只能提供少部分的检测结果,在这样的情况下就匆忙上马,出售给了消费者。其中一位在该公司工作过的资深员工称,在2014年末,Therano使用的以发明人命名的Edison仪器,只能进行15项常规检测。根据员工的口述中与华尔街日报获得的邮件显示,一些员工甚至对装置的准确性产生了怀疑。

在一份对监管人员的投诉中,一位前员工斥责公司无法给出检测结果报告,这让公众对Edison系统的准确性产生了质疑。这样的失败可能违反了美国联邦法规对于实验室研究的相关规定,这位前员工这样说道。而且,Theranos公司没有对外公布,其实他们大部分的检测结果都是由传统的检测方式获得,而这些传统的检测仪器都是从Siemens AG这样的公司手中购买的。

据员工称,2014年末只有15项血液检测能由Edison仪器完成,而Theranos公司拒绝就此事做出评价,称并未夸大成就。Theranos称其并没有违反任何联合法规,且没有夸大公司成就。对于只能进行15项检测的说法,该公司表示反对,但却以“商业机密”为由,拒绝透露能够进行的检测数目和有关实验过程的疑问。不过Theranos公司的外部律师David Boies承认,公司确实还没法用自制仪器完成Theranos提供的全部检测项目。

Theranos公司指出,已经向外界公布:在进行一些“疑难、罕见的检测项目”时,公司使用了传统的血液检测仪器,但在静脉抽血时使用了更小的针头。随后,Theranos删除了公司官网上“许多检测只需要几滴血”的宣传标语。同时去掉了收集每个样本“只要3个小药瓶而不是6大瓶”的备注。

Theranos公司研发的名为“nanotainer”微型血液存储容器,长度只有大约半英寸(1.29厘米)摄影:MARTIN E. KLIMEK

一些医生肯定了该公司的技术的便利性。检测结果通常只需要15分钟就能得到,Scott Wood说道,这位主治医生在加州的Menlo Park工作。“这是个令人兴奋的消息,特别适用于紧急情况”,他说道。当病人问道是否可以尝试一下Theranos的方法的时候,他回答:“当然可以,去吧。”另外的医生表示,他们停止了向病患引荐Theranos公司的检测,因为其检测结果并不为人信服。“我不希望我的病人做这个检测,除非有更多的信息与的更完善的协议”,在凤凰城(Phoenix)工作的内科医师Gary Bezt说道。

2005年,霍尔姆斯聘用了英国生化学家Ian Gibbons。他拥有的研究系统能够处理分析微量的液体。根据美国专利与商标局的统计,Gibbons与其他Theranos的科学家们合作,一共推出了23项专利技术。霍尔姆斯在其中19项技术中,被列为了联合发明人。这些专利书上显示了Holmes女士原本的创意是如何转变为公司的商业模型的。但是进展相当缓慢,“Gibbons博士曾告诉我,没有任何东西奏效”,他的遗孀Rochelle说道。2013年5月,Gibbons博士自杀身亡。对于公司技术失败的言论,Theranos公司并不同意。

Theranos在2013年开始向公众开放检测。在凤凰城(Phoenix)地区开放了42家血液采集“健康中心”,另外2家在加州,1家在宾西法利亚。它们大多位于Walgreens 药房连锁店的内部。

位于亚利桑那州Scottsdale市的一家Walgreens药店内的Theranos“健康中心”,摄影: MICHAEL CHOW/THE ARIZONA REPUBLIC

霍尔姆斯成功游说了亚利桑那州的政府官员,让当地免除了“民众必须有医生处方才能接受检测”的法律规定。Theranos承诺能够快速的拿到检测报告,并且价格是竞争对手的“一小部分”。

但那些专注于健康领域的大型风投公司并没有成为Theranos 的投资者。根据道琼斯 VentureSource的数据,科技公司甲骨文(Oracle)的创始人 Larry Ellison与风投公司Draper Fisher Jurvetson分别认购了Theranos公司的股份。Theranos已经经过了数轮融资,最近一轮是在2014年的6月。与大多数控制严格的公司一样,Theranos很少对外透露自身的运营与财务情况。

Theranos官网上显示的血液检测步骤

2014年底,Theranos公司中只有不到10%的检测项目是依靠Edison仪器完成的,这其中包括了前列腺癌症与怀孕项目的检测,一位前资深员工说。除了这15项由Edison系统完成的检测项目之外,有超过60%的项目是使用了特殊稀释的方法在传统仪器上完成的,这位资深员工说道。因为收集的血液样本容量太小,公司不得不增加样本的容量以适应传统仪器的规格要求。

130项测试之中,有三分之一是由传统仪器完成,这样就需要用针管从病患的手臂静脉上获得更大容量的血液样本。对于用稀释才能完成的检测项目,过程中会让血液中检测成分的浓度降低到仪器允许的范围之外。实验专家称,这样的操作会增加误诊的概率。大多数的实验室只会在少数情况下对样本进行稀释,比如病人服药过量的检测中就会采用,专家说道。

“任何时候稀释样本,都会参杂其他物质,在某种程度上改变了样本原来的形态,同时也增大了错误的可能,”加州大学旧金山实验医学系副主席 Timothy R. Hamill如是说道,“采用稀释经常是一种差劲的实验手段。”

而Theranos公司称,稀释是实验室里的常用手法,但却拒绝回答其是否稀释了血液样本。“Theranos分析样本的准备方式是公司的商业机密、无法对大众公布”King女士说道。“这些方法已经向监管机构公布”而且“不会对检测的质量和检测结果的准确性有负面影响”她补充道。

该公司前员工则称,在去年年初一项检测钾元素的测试中,扎手指采集血液并进行稀释的实验方法造成了准度问题。实验专家称,扎手指获得的血液样本比静脉采集的血液样本纯度更低,因为通过扎手指而得到的血液中经常会混合着其他体液和细胞组织,干扰实验的准确性。

一位前员工表示,Theranos的测试结果显示,某些病人的钾元素含量高得离谱,如果实验结果真的准确的话,这些病人早就已经死了。公司法律代表King女士否认了钾元素测试的所有问题,并声称“没有任何迹象表明Theranos对病人提供了不精准的检测结果。”

停止抱怨直面质疑才是明智之举

(以下内容摘选自福布斯中文网,全文)

人们一直对Therano检验结果的准确性持有疑问。到零售药店沃尔格林(Walgreen)用Therano的机器扎手指验血,效果真的能和奎斯特诊断公司(Quest Diagnostics)的静脉抽血检验效果一样吗?上周在费城举行的福布斯30 Under 30 峰会上,笔者非常婉转地向霍尔姆斯提到了人们对她的质疑,而她的回答主要是谴责奎斯特和美国控股实验室公司(Laboratory Corporation of America)等主导着行业的诊断实验室公司在媒体上散播她的负面新闻。霍尔姆斯告诉笔者:

“我们受到了实验室业界的打击,他们向媒体散播各式各样关于我们的消息。”

笔者提出了小小的异议,表示很多对Theranos持有疑问的人都是心存善意、考虑周全之人,并非有意偏袒任何人。但她态度很坚决地说:

“明确地说,媒体评论100%受到了实验室行业的煽动,这种情绪去年就在媒体上出现了,今年依然如是。我只能说我们是唯一一家真正关注透明度的实验室公司。”

霍尔姆斯指出,Theranos敢为天下先——将每一项检测都申请美国食品和药物管理局(FDA)批准,对于已获批的那项单纯性疱疹1型测试方法,任何人都可以从互联网上获取FDA的完整分析报告。如果人们真的对这些检测的准确性感兴趣,为什么我们没看到更多的人谈论这篇报告呢?

事实上,原因是光凭这项FDA批文并不能回答病患的所有问题。我的胆固醇检测结果准不准?我的甲状腺激素水平能测出来吗?血糖呢?Theranos的技术仍未对外公开。由于实验室行业存在霍尔姆斯指出的那些弊病,所以无法经常通过与其他血液检测方法进行比对来检验其效果。

根据去年下半年的信息,Theranos技术上存在的巨大疑问始终悬而未决。不过Theranos的技术和商业模式创新依然有可能令其成为一家大型检测公司,为人们提供更多亲民价格的医学检测方式从来都是前途无量的。

然而霍尔姆斯和Theranos不应再斤斤计较那些针对他们的阴谋论。其他的竞争对手的确说了他们的坏话,这在竞争对手之间很正常。但到底有多少种Theranos检测使用了爱迪生机?与其他检测结果的准确度对比如何?《华尔街日报》文章中哪些是失实和错误的?这些都是合理的问题,需要得到更合理的答复,而非简单地申辩说Theranos向FDA提交了130份检测申请(注意:仅一项获批准)且受到了实验室业界的攻讦。

大公司不会执着于与竞争者纠缠,他们执着的是自己的产品,他们清楚身正不怕影斜的道理。Theranos是时候给出一些答案了。霍尔姆斯将会在12月3日召开的福布斯医疗峰会(Forbes Healthcare Summit)期间接受采访,而笔者和许多人一样,希望能在此之前得到一些真正的答案。



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